日本语能力考试根据难度和水平的不同共分为N1、N2、N3、N4、N5五个等级。最低的等级是N5,最高的等级是N1。

在N4和N5中,主要测试考生对在课堂学习的基础日语能够理解多少。在N1和N2中,测试考生对现实生活广泛场景的日语能够理解多少。另外,N3是N4、N5向N1、N2的过渡等级。

日本语能力测试的等级认定标准体现在"读"、"听"等语言行为中,如下表所示。虽然,该表中尚未提及,但为了实现这些语言行为,也需要具备相应的文字、词汇和语法等语言知识。